An end to ‘the hole’? 6 signz that solitary confinement reform is coming


An end to ‘the hole’? 6 signz that solitary confinement reform is coming


Much of the momentum in the movement to reform the use of solitary confinement in the United States comes from the work of prisoners themselves

by Nur Lalji

On March 18, author and activist Sarah Shourd spoke to Democracy Now! about the time she spent in an Iranian prison after crossing the border from Iraq while on a hike with two friends. Shourd was held for more than one year and spent much of that time in solitary confinement. Here’s how she described the experience:

“I spent hours and hours crouched by the small food slot in my door, just listening for sounds, pacing compulsively, eating my food with my hands. And there were times that I screamed and beat at the walls of my cell.”

Robert King, Bilal Sunni-Ali, Tommy Escarcega, survivors of solitary by Terry Foss, AFSC, Flickr

Survivors of solitary confinement: from left, Robert King, Bilal Sunni-Ali and Tommy Escarcega – Photos: Terry Foss, American Friends Service Committee, Flickr

Shourd went on to point out that solitary confinement – which involves keeping an inmate alone in a small cell from 22 to 24 hours a day – doesn’t just happen in faraway places like Iran. Roughly 80,000 people are held in solitary in the United States on any given day, according to the Bureau of Justice Statistics, in many cases for minor violations of prison rules (or no violation at all – ed.).


Juan E. Méndez, U.N. special rapporteur on torture, has pressed the U.S. government to end its use of long-term solitary confinement. “Even if solitary confinement is applied for short periods of time,” he said in a news release, “it often causes mental and physical suffering or humiliation, amounting to cruel, inhuman or degrading treatment or punishment.”

Meanwhile, psychologists have expressed concern over the link between solitary confinement and mental illness. Craig Haney, professor of psychology at University of California, Santa Cruz, interviewed hundreds of prison inmates as part of a research project with the National Academy of Sciences. At a hearing before a subcommittee of the U.S. Senate in 2012, Haney described the hallucinations and panic attacks experienced by many inmates held in solitary confinement.

“For some prisoners,” he said, “solitary confinement precipitates a descent into madness.”

Juan E. Méndez, U.N. special rapporteur on torture, has pressed the U.S. government to end its use of long-term solitary confinement. “Even if solitary confinement is applied for short periods of time,” he said in a news release, “it often causes mental and physical suffering or humiliation, amounting to cruel, inhuman or degrading treatment or punishment.”

Activists have been advocating this position for decades, and we’re seeing a renewed attention to the issue. Vikki Law, author of “Resistance Behind Bars: The Struggles of Incarcerated Women,” credits the prisoners themselves: “It(‘s) the actions of the people in prison that pushed these issues into the spotlight and into media headlines,” she told YES!

Here are a few recent signs of progress.

1. Hunger strikers at Pelican Bay put solitary on the map.

Last summer, more than 30,000 prison inmates at Pelican Bay State Prison and other California facilities went on hunger strike, some for 60 days, to protest the conditions in which they were held. Representatives of the strikers issued five core demands, including significant reforms to the prison’s policies regarding solitary confinement.

Pelican Bay is known for its widespread use of solitary. As Méndez wrote in his report, over 400 inmates there have spent more than a decade in isolation.

In February, California lawmakers held a hearing to assess the situation at Pelican Bay. Inmates were not allowed to speak at the hearing but published their banned testimony, in which they called for a prison system that achieves “segregation from the general population, but not torture or dehumanization.”

Although the inmates haven’t yet gotten the policy changes they wanted, California State Sen. Loni Hancock introduced new legislation on March 17, which aims to increase independent oversight in the use of solitary confinement.

2. A plan to hold the designers of solitary confinement cells accountable.

Founded in 1981, the group Architects/Designers/Planners for Social Responsibility (ADPSR) is committed to the creation and maintenance of peaceful, environmentally friendly spaces that encourage the development of social justice. The group became interested in prison design in 2004. After Méndez released his report, they decided to take on the issue of solitary confinement – in a way that only architecture-world insiders could do.

The group began a petition demanding that the American Institute of Architects include “enforceable language” in its code of ethics and “prohibit the design of spaces for killing, torture, and cruel, inhuman or degrading treatment.”

The institute’s code of ethics already forbids architects from building spaces that facilitate human rights violations, explained Raphael Sperry, president of ADPSR. But the code contains no enforceable language and is therefore essentially powerless.

Sperry hopes that, by changing this, the AIA can end the design of solitary confinement cells. Sperry says the group has been presenting their petition to local chapters of the AIA and will submit the petition at the national level after receiving support from several states. So far, the San Francisco and Portland, Ore., chapters of the AIA have endorsed the petition.

3. New York state agrees to reform its use of solitary confinement.

In February, the New York State Department of Community Corrections became the largest prison system in the country to commit to reforming its use of solitary confinement.

The decision followed a class-action lawsuit by the New York Civil Liberties Union against the state’s use of this practice. According to the NYCLU’s report, New York prisons had placed minors and pregnant women in solitary confinement. Some inmates were held in solitary for years, and sometimes decades, at a time.

4. Leadership from the top.

Last December, the executive director of the Colorado Department of Corrections, Rick Raemisch, spent a night in solitary confinement – and wrote about his experience in The New York Times. According to Raemisch, being in solitary for 20 hours – “practically a blink” compared to what most prisoners would face – was unbearable. He describes leaving the experiment determined to drastically reduce the use of solitary confinement in Colorado.

“Knowing that 97 percent of inmates are ultimately returned to their communities, doing anything less would be both counterproductive and inhumane,” he wrote.

5. Orange is the New Black author Piper Kerman brings issue of solitary to Netflix viewers.

In February, the Senate Judiciary Committee’s Subcommittee on the Constitution, Human Rights, and Civil Rights heard testimony from groups and individuals who spoke about the negative impacts of solitary confinement.

Among those who testified was Piper Kerman, author of the hit Netflix show, Orange is the New Black. Kerman, who herself spent a year in prison (though never in solitary), focused on the issue of women in solitary confinement.

Kerman’s writing and activism could help a lot of people better understand what it’s really like in solitary confinement. Jesse Lava, who runs Beyond Bars, a project of Brave New Films that works on issues of mass incarceration, wrote in Truthout about the potential significance of Orange’s realistic depiction of prison:

“A minute-long montage of one prisoner’s crushing terror, boredom and detachment from reality while in (solitary confinement) may have done more to illustrate the horror of solitary confinement for Americans than all of this past month’s news articles about the hunger strike (at Pelican Bay State Prison).”

Although not everyone may agree, the show is certainly bringing awareness of the issue to a wider audience.

6. Legal action to protect youth with disabilities.

On behalf of three youth offenders, disability rights advocates joined up with two law firms to file a federal class-action lawsuit against California’s Contra Costa County Juvenile Hall. The lawsuit alleges that the county’s juvenile facility routinely places young people with disabilities in solitary confinement for up to 23 hours in a day – sometimes triggering psychotic breaks – and fails to provide special education for them as required by federal law.

As Colorlines reports, the U.S. Department of Justice and the U.S. Department of Education took an unusual step and issued a joint statement in support of the lawsuit, insisting that the county had “a legal obligation to avoid placing students with disabilities in restrictive security programs on the basis of their disabilities.”

Nur Lalji wrote this article for YES! Magazine, a national, nonprofit media project that fuses powerful ideas with practical actions. Nur is an online reporting intern at YES! Follow her on twitter at @nuralizal.


Jerry Hartfield, a poor, illiterate and intellectually disabled black man has been rotting in prison for 34 years

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AlterNet / By Janet Allon  

After Holding Mentally Disabled Man Hostage for 34 Years, Texas Rules He Conspired to Keep Himself in Jail

And rather than freeing him, a Lonestar State judge just ruled he can be retried.

Photo Credit: BortN66/

Jerry Hartfield, a poor, illiterate and intellectually disabled black man has been rotting in prison for 34 years, despite the fact that he had neither a valid conviction nor sentence. Hartfield was tried and convicted for murder in 1977, but the conviction was overturned due to prosecutorial misconduct in 1980. Officials proceeded to forget about him and leave him locked up in a cell for several decades. Shockingly, last week, a judge ruled that despite this obviously egregious injustice, rather than being freed, Hartfield can now…

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This Week’s Pick:

God in America: FRONTLINE and American Experience‘s landmark six-part series exploring how religious beliefs have shaped the course of American history.

Why Watch Now?
With Passover underway and Easter this Sunday, explore the role that religion plays, not just in individual lives, but also in American politics and identity.

Where to Watch:
Online at


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The Black Church

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The Black Church

by Marilyn Mellowes

Marilyn Mellowes was principally responsible for the research and development of the series God in America and has served as its series producer. She produced and wrote From Jesus to Christ, the First Christians, a four-hour FRONTLINE series that premiered in 1998. Additional credits include Vietnam: A Television History, AMERICAN EXPERIENCE, Castro’s Challenge, The Kennedys, Nixon and Julia! America’s Favorite Chef.

In the fall of 2008, newspapers, talk shows and blogs exploded with news that the Rev. Jeremiah Wright, the African American minister from Chicago’s Trinity Church, had denounced the United States with inflammatory language: “God damn America!” Wright’s most famous parishioner was the leading Democratic contender for the presidential nomination, Barack Obama. Trinity was Obama’s spiritual home — the place where he had found religion, where he was married, and where his daughters had been baptized…

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Florida: Teens in Adult Justice System – YouTube Video




Florida: Teens in Adult Justice System – YouTube

Veröffentlicht am 10.04.2014

Every year, the state of Florida arbitrarily and unfairly prosecutes hundreds of children as adults. If convicted, these children suffer the lifelong consequences of an adult felony record for what are often low-level, nonviolent offenses.

For more information:

HRW: Frankreich: Unbegleitete Kinder an Grenzen inhaftiert

Frankreich: Unbegleitete Kinder an Grenzen inhaftiert

Illegal immigration at French borders in Roissy-en-France, France in March, 2003.

Frankreich: Unbegleitete Kinder an Grenzen inhaftiert

Pro Jahr 500 Kinder in Transitzonen in Gewahrsam

8. April 2014


Migranten in einem Aufenthaltsraum der zentralen Hafteinrichtung im Flughafen Roissy Charles de Gaulle nahe Paris.

© 2003 Getty Images

© 2014 Laura Schülke/Human Rights Watch

Frankreich: Personenkontrollen diskriminieren Jugendliche aus Minderheiten
26. Januar 2012 Pressemitteilung

„Frankreich setzt mit einer Lücke in der Gesetzgebung die Rechte von Kindern aufs Spiel. Die Kinder sind geografisch gesehen in Frankreich, vor dem Gesetz sind sie es aber nicht, und durch diesen juristischen Dreh wird den Kindern die Gewährung von Schutz versagt.“

Alice Farmer, Human Rights Watch-Expertin für Kinderrechte

(Paris) – Frankreich hält an seinen Grenzen jedes Jahr bis zu 500 Kinder, die alleine im Land ankommen, in Transitzonen fest. Dort wird ihnen angemessener Schutz und das Recht auf ein ordnungsgemäßes Verfahren vorenthalten, welches anderen unbegleiteten Kindern auf französischem Boden gewährt wird, so Human Rights Watch. Jedes unbegleitete Kind, das in Frankreich ankommt, soll im Land aufgenommen, untergebracht und betreut werden, solange bis über seinen Einwanderungsantrag entschieden ist.

Nach französischem Recht können unbegleitete Kinder, die ohne Eltern oder Vormund an einem Flug- oder Seehafen ankommen, bis zu 20 Tage in einer der mehr als 50 Transitzonen festgehalten werden. In dieser Zeit sind sie nach Auslegung der Regierung nicht in das Land eingereist. Durch diese juristische Fiktion kann die französische Regierung Kindern in den Transitzonen das Recht auf ein ordnungsgemäßes Verfahren vorenthalten, das andere unbegleitete Kinder in Frankreich genießen. Trotz eines Gerichtsurteils von 2009, wonach sich Kinder in den Transitzonen faktisch im Land befinden, hat Frankreich an dieser Praxis nichts geändert.

„Frankreich setzt mit einer Lücke in der Gesetzgebung die Rechte von Kindern aufs Spiel“, so Alice Farmer, Kinderrechtsexpertin von Human Rights Watch. „Die Kinder sind geografisch gesehen in Frankreich, vor dem Gesetz sind sie es aber nicht, und durch diesen juristischen Dreh wird den Kindern die Gewährung von Schutz versagt.“

Neue Untersuchungen von Human Rights Watch zu dem Bericht „Lost in Transit“ aus dem Jahr 2009 zeigen, dass Kinder durch Frankreichs Festhalten an dieser ungewöhnlichen gesetzlichen Regelung dem Risiko ausgesetzt sind, dass ihre Asylanträge nicht angemessen berücksichtigt werden oder ihre Abschiebung unzulässigerweise beschleunigt wird.

Zur Aktualisierung des Berichts von 2009 war Human Rights Watch im Januar und Februar 2014 wieder in den Transitzonen auf den Flughäfen Roissy Charles de Gaulle und Orly, befragte elf dort festgehaltene Migranten, von denen drei unbegleitete Minderjährige waren, und verfolgte die Gerichtsverhandlungen von drei weiteren. Human Rights Watch sprach außerdem mit 22 Regierungsvertretern etwa aus dem Innenministerium, der Grenzpolizei und des Flüchtlingsamtes und zog Fachleute von Nichtregierungsorganisationen und aus der Wissenschaft zurate.

Angesichts der negativen Auswirkungen der Haft auf die psychische Verfassung der Kinder soll die Inhaftierung von Kindern nur als letztes Mittel angewendet werden, so Experten. Kinder, die in den Transitzonen, darunter am Flughafen Roissy, Frankreichs größter Transitzone, festgehalten werden, unterliegen verkürzten Verfahrensfristen und müssen mit einem beschleunigten Asylverfahren rechnen. Bisweilen befinden sie sich – entgegen internationalen Standards – zusammen mit nicht verwandten Erwachsenen in Haft und sind dadurch Ausbeutung und Missbrauch ausgesetzt. Unbegleitete Kinder, die sich bereits „in“ Frankreich befinden, werden nicht in Haft genommen und haben das Recht auf eine vollständige Anhörung.

Im Jahr 2009 entschied der Kassationshof, Frankreichs Oberstes Zivil- und Strafgericht, dass „ein Kind, das in der Transitzone des Flughafens Roissy Charles de Gaulle festgehalten wird, sich de facto auf französischem Boden befindet“ und machte damit jegliche gesetzliche Grundlage für eine Unterscheidung zwischen diesen beiden Gruppen hinfällig. Allerdings muss Frankreich dieses Urteil noch anerkennen, indem es seine Politik ändert.

Die Zahl der unbegleiteten Kinder, die jedes Jahr nach Frankreich kommen, ist von rund 1.000 im Jahr 2008 auf etwa 500 gesunken. Nachdem 2009 der erste Human Rights Watch-Bericht veröffentlicht wurde, hat Frankreich im Haftbereich des Flughafens Roissy mit EU-Unterstützung eine eigene Zone für Kinder eingerichtet. Sie ist jedoch zu klein, um alle in Haft genommenen, unbegleiteten Kinder aufnehmen zu können. Mehr als die Hälfte der Kinder befand sich 2013 in mindestens einem Fall zusammen mit Erwachsenen in Gewahrsam.

Erreichtein unbegleitetes Kind eine Grenzübergangsstelle, ist die Grenzpolizei verpflichtet, die Staatsanwaltschaft zu informieren. Die Staatsanwaltschaft weist dem Kind dann einen Betreuer, einen sogenannten Ad-hoc-Verwalter zu, der ihm in der Transitzone zur Seite steht. Dennoch hat die Polizei die Möglichkeit, Druck auf diese Kinder auszuüben und sie Papiere unterzeichnen zu lassen, bevor sie ihren Ad-hoc-Verwalter treffen, der sie über ihre Rechte und die zu durchlaufenden Verfahren informiert.

Den Ad-hoc-Verwaltern, bei denen es sich in der Regel um Ehrenamtliche handelt, stehen sehr begrenzte Mittel zur Verfügung, um den Kindern die notwendige Unterstützung bei komplexen Verfahren, einschließlich ihres Antrags auf Einwanderung und der Feststellung ihres Alters, zukommen zu lassen. In Transitzonen auf kleineren Flughäfen wie in Marseille oder Lyon erhalten Kinder mitunter überhaupt keine Unterstützung.

Die Regierung lässt bei Personen, die sich selbst als Kinder bezeichnen, Altersfeststellungen durchführen, bevor ein Ad-hoc-Verwalter zugewiesen wird, sodass die Kinder auf sich allein gestellt sind. Laut UN-Kinderrechtskonvention hat jede Person, die angibt, ein Kind zu sein, das Recht, umgehend einen Vormund zugewiesen zu bekommen, der das Kind bei der Bewältigung komplexer Verfahren wie der Altersfeststellung unterstützt. Frankreich erlaubt bei der Altersfeststellung keine Revision, das heißt, dass ein Kind, das fälschlicherweise als Erwachsener eingestuft wurde, ohne angemessenes Verfahren abgeschoben werden kann.

Nach französischem Recht werden unbegleitete, asylsuchende Kinder in den Transitzonen einem beschleunigten Verfahren unterzogen, bei dem ihnen ihre vollen Rechte vorenthalten werden. In den Transitzonen müssen Erwachsene wie Kinder, bevor überhaupt eine vollständige Anhörung erfolgt, beweisen, dass ihr Antrag nicht „offensichtlich unbegründet“ ist. Die kurzen Fristen, der fehlende Zugang zu Anwälten und die Komplexität des vom Französischen Amt für den Schutz von Flüchtlingen und Staatenlosen (Office Français de Protection des Réfugiés et Apatrides, OFPRA) durchgeführten Verfahrens machen es den von der Reise erschöpften Kinder faktisch unmöglich, ihren Antrag vernünftig vorzubereiten.

Gemäß der völkerrechtlichen Verpflichtungen darf Frankreich unbegleitete Kinder etwa wegen eines als „offensichtlich unbegründet“ erachteten Antrags keinem beschleunigten Asylverfahren unterziehen. Dadurch soll sichergestellt sein, dass bei der Entscheidung darüber, ob das Kind im Land bleiben kann, das Wohl des Kindes an erster Stelle steht.

Frankreich soll die Inhaftierung von Kindern in Transitzonen umgehend einstellen, so Human Rights Watch. Erreicht ein unbegleitetes Kind die Grenze, soll Frankreich es aufnehmen und dann den aufenthaltsrechtlichen Status des Kindes und gegebenenfalls sein Alter mittels multidisziplinärer Tests klären. Alle asylsuchenden Kinder sollen ohne vorheriges Schnellverfahren direkten Zugang zu einer vollständigen Anhörung erhalten.

Solange es Transitzonen gibt, soll Frankreich sicherstellen, dass den Ad-hoc-Verwaltern adäquate Mittel zur Verfügung stehen, damit diese die Kinder effektiv unterstützen können. Den Kindern soll gleich bei ihrer Ankunft und bevor sie sich einer Altersfeststellung oder anderen Verfahren unterziehen müssen, ein Vormund zugewiesen werden.

„Es gibt keinen Grund, dass unbegleitete Kinder in den Transitzonen rechtlich anders behandelt werden als unbegleitete Kinder auf französischem Boden“, so Farmer. „Man soll diese Kinder behandeln, als befänden sie sich in Frankreich. Ihnen soll das uneingeschränkte Recht auf ein angemessenes Asylverfahren zuteil werden, anstatt sie in Haft zu nehmen und ihnen nur ein Minimum der Rechte, auf die sie Anspruch haben, zuzugestehen.“

Weitere Human-Rights-Watch-Berichte zu Frankreich finden Sie unter: